清朝末年,海派画家中最喜画蟹的要数任伯年。

任伯年精人物花卉,擅写生,是中国画坛近代六十名家之一。1873年,任伯年创作了《菊蟹图》。1882年和1885年,又分别创作了《把酒持螯图》和《金秋荷蟹图》。这些画作充分显示了任伯年在色彩运用上的大胆创新。

水墨大闸蟹

他继承了中国民间绘画色彩鲜艳夺目、对比强烈的特点,同时学习了西方绘画中的冷暖色调,把各种鲜艳的色彩放在统一的色调中,强调和谐,形成了艳而不俗的风格。他还借鉴西洋画的白粉来减缓艳丽色彩的对比关系。如在《把酒持螯图》中,几只色红如火的熟蟹被青色的酒壶衬托得愈发艳丽,与篮中的黄菊相呼应,而赭色的篮子、黑色的菊叶与白菊起到了协调的作用,以黑白对比和橙黄红的对比,使作品主题更加突出。

显然,杭州的文人墨客热衷于描绘大闸蟹,不仅因为蟹是中秋重阳时节的桌上佳馔,更因蟹有着吉祥的古意。任伯年的扇面《二甲传胪》,画中两只大闸蟹从盛开的菊花中相对穿过。因为大闸蟹有甲壳,一只蟹即“一甲”,两只蟹即“二甲”,指代科举考试等级,表达出人们对仕途通达的美好憧憬。